Des îles Caïmans à Augusta National, rencontrez le participant le plus improbable du Masters 2022

Aaron Jarvis, 19 ans, deviendra le premier joueur des îles Caïmans à disputer le Masters.

Athlétisme UNLV | Steve Spatafore

L’eau d’un bleu profond qui entoure les îles est un cadre idyllique pour la plongée sous-marine, les 600 banques enregistrées forment un centre financier mondial et les touristes affluent vers les Caraïbes pour échapper aux hivers rigoureux.

Le film « The Firm » a été tourné dans les îles Caïmans, qui abritent un temps parfait presque toute l’année, une myriade d’activités nautiques et diverses concoctions de rhum.

Le golf n’est pas grand sur la liste des priorités.

Bien que les îles soient techniquement un territoire britannique d’outre-mer avec la reine Elizabeth à la tête de l’État, il existe peu de liens avec la patrie du golf et les racines ancestrales du jeu au Royaume-Uni.

Et tandis que le yacht de Tiger Woods, Privacy, est enregistré dans la capitale de George Town – et Woods est connu pour être un plongeur offshore fréquent dans les îles – c’est à peu près aussi proche que possible de tout type de connexion de golf majeure.

Les trois îles Caïmans – Grand Cayman, Cayman Brac et Little Cayman – n’ont qu’un seul parcours de golf de 18 trous.

Et de cet endroit sur le North Sound de Grand Cayman a émergé peut-être le plus improbable des participants aux Masters.

Aaron Jarvis a grandi au milieu de l’agitation de George Town, où les touristes descendent des bateaux de croisière par milliers et où le football est de loin le sport le plus populaire.

Ce n’est que lorsqu’il était presque adolescent que Jarvis a commencé le golf, mais la semaine prochaine, il deviendra le premier joueur du pays à participer à un championnat majeur.

« Cela ne m’a pas vraiment frappé pendant quelques jours », a déclaré Jarvis lors d’une récente interview alors qu’il était chez lui à Grand Cayman. « Quand j’ai eu le temps d’y penser, le sentiment était » Oh mon Dieu, ça va vraiment arriver .' »

Oui c’est le cas. La semaine prochaine, Jarvis sera vraisemblablement regroupé pour les deux premiers tours avec un ancien champion des Masters. Il essaiera de jouer des rondes d’entraînement avec certains de ses héros, peut-être Brooks Koepka, qu’il a récemment rencontré lors d’une séance de bachotage marathon à Augusta National. Il prévoit de jouer le concours Par 3 avec son frère, Andrew, comme cadet.

Il sera un autre excellent exemple de ce qu’Augusta National essayait d’accomplir lorsqu’il a lancé le championnat amateur d’Asie-Pacifique en 2009 et a suivi avec le championnat amateur d’Amérique latine en 2015.

En remportant le LAAC en janvier, Jarvis, 19 ans, a gagné sa place dans le Masters, qui offre chaque année une invitation au vainqueur du tournoi – comme il le fait pour l’événement Asie-Pacifique.

Faire gagner un joueur originaire d’un pays comme les Caïmans et son manque de pedigree de golf offre la possibilité d’étendre le jeu à un endroit moins familier avec le sport.

« Il est l’incarnation de ce qu’ils envisagent », a déclaré Zach Parker, l’entraîneur de Jarvis à la Leadbetter Academy d’Orlando. « Son espoir est d’inspirer d’autres enfants à jouer au golf dans les îles Caïmans ou dans les Caraïbes. Et c’est inspirant la façon dont il a saisi cette opportunité. Il le porte vraiment. Il va profiter de l’expérience, profiter de la foule. C’est un enfant charismatique qui sera lui-même. »

Jarvis est un étudiant de première année à l’Université du Nevada, Las Vegas. Il n’a commencé le golf qu’en 2013 après avoir vu le championnat amateur des Caraïbes venir à Grand Cayman, où son frère a concouru.

Bientôt, il a commencé à s’aventurer au North Sound Golf Club – le seul parcours de 18 trous de l’île et le seul endroit avec un practice.

Bien sûr, Greg Norman a conçu neuf trous sur un parcours qui jouxte le Ritz-Carlton Resort, destiné aux clients et aux membres de l’hôtel. Et il y a longtemps, Jack Nicklaus a flirté avec Grand Cayman. Non seulement il a conçu un parcours (qui a depuis été abandonné en raison des dommages causés par un ouragan il y a des années), mais une balle de golf.

(Avez-vous déjà entendu parler de la balle Cayman? C’était l’idée de Nicklaus il y a longtemps d’avoir une balle de golf qui parcourait de courtes distances pour un endroit qui n’avait pas assez de terrain pour construire des parcours réglementaires; elle a été utilisée au Britannia Golf Club de Cayman.)

Sans trafic, Jarvis a déclaré qu’il lui avait fallu environ 10 minutes pour se rendre sur le parcours, et c’est là qu’il a commencé à se retrouver plusieurs jours.

« C’est tout ce dont nous avions besoin et nous ne savions pas mieux », a déclaré Jarvis. « C’était un parcours pour jouer et s’entraîner. Les gars plus âgés m’ont en quelque sorte accueilli et c’était une opportunité de m’améliorer.

« Ils avaient un programme d’adhésion junior, nous pouvions parcourir le parcours gratuitement, et c’était tout. Nous étions sur le terrain de golf tous les jours, l’école se terminait à 15 heures et certains jours, nous y restions jusqu’à 20 ou 21 heures. Nous nous sommes beaucoup amusés à déconner, mais nous avons fait ce que nous pouvions faire pour nous améliorer. »

Grand Cayman est situé à environ 400 miles au sud de Miami et à environ 100 miles de Cuba. Le problème pour Jarvis ou n’importe qui des îles est un manque de concurrence. Il jouerait dans des tournois à travers les Caraïbes et il y avait des événements locaux sur son parcours à domicile.

Mais cela n’avait rien à voir avec l’American Junior Golf Association avec sa pléthore d’opportunités.

Bien qu’il n’y ait que 71 000 habitants à Grand Cayman, il existe toujours une fédération de golf pour aider à développer les quelques personnes qui se lancent dans le jeu. Il y a plusieurs années, la fédération a contacté la Leadbetter Academy pour demander de l’aide, et deux fois par an, des représentants se rendaient sur l’île.

« Aaron était l’un de ces jeunes joueurs à l’époque », a déclaré Parker. « Il a vraiment bien réagi au coaching. »

Jarvis a déménagé en Floride en tant que junior au lycée en 2019 afin qu’il puisse être plus proche de l’entraînement tout en fréquentant l’école. Deux ans là-bas l’ont amené à s’inscrire à l’UNLV, où il est étudiant de première année.

« L’évolution a été incroyable », a déclaré Parker. « Il était assez brut pour gérer l’adversité et se débrouiller sur le terrain de golf. Il n’était pas ce golfeur junior hautement classé. Il n’a pas de victoire à l’AJGA. t un all-American. Mais en février 2021, il a joué dans un événement professionnel à Ocala (Floride) et a fait huit birdies d’affilée. Cela lui a vraiment ouvert les yeux pour comprendre et apprendre qu’il peut jouer. Il a vraiment donné un coup de pied a commencé à jouer suffisamment bien pour être invité à des tournois plus importants. Et il a continué à s’améliorer.

Jarvis est allé au LAAC à Casa de Campo en République dominicaine avec toutes les attentes qu’il combattrait. Il a d’abord rendu visite à Parker en Floride et s’est dirigé vers le tournoi avec une confiance qui dément quelqu’un qui n’était pas classé parmi les 1 000 meilleurs amateurs du monde à l’époque.

Il a pris l’attitude que c’était lui contre le parcours, et il a essayé de ne pas s’attarder sur ceux contre qui il était en compétition.

Un score final de 3 sous la normale 69 était assez bon pour la victoire, bien qu’il ait dû transpirer à la fin car quatre joueurs avaient une chance de l’égaliser à 7 sous.

Jarvis savait exactement ce qui était en jeu, mais pas tout le monde à la maison. Il a fallu du temps pour que l’accomplissement résonne et pour que ce qu’il offrira devienne apparent. En plus des Masters, Jarvis a également obtenu une place à l’Open de St Andrews cet été, ainsi que des heures de départ dans le peloton amateur américain et lors des qualifications finales pour l’US Open.

Pour l’instant, l’accent est mis sur Augusta National, et ceux qui se qualifient ont droit à cinq jours d’entraînement sur le parcours avant la semaine du tournoi. Jarvis est parti deux jours en février et encore trois jours la semaine dernière.

« C’était assez spécial de le voir pour la première fois », a déclaré Jarvis. « Le parcours était long et doux, ce qui ne le sera évidemment pas pour le tournoi. C’était agréable de voir quels coups j’avais besoin de jouer autant que possible. Cela m’a donné une grande expérience.

« Quand j’étais là-bas, je me disais: » Oh mon or, je ne peux pas croire que je suis ici. « Je pensais que cela deviendrait plus normal, mais cela va prendre du temps. »

La semaine dernière, il est retourné à Augusta National pour jouer des rondes d’entraînement lundi, mardi et mercredi. C’était 27 trous le premier jour et 36 chacun des deux derniers. Là-bas, il a rencontré Koepka qui examinait le parcours avant de se rendre à l’événement WGC au Texas.

Jarvis s’est présenté et Koepka a offert une certaine sagesse, encourageant le jeune homme à tendre la main à nouveau la semaine prochaine. Et plus tard dans la journée, alors qu’il jouait le 15e par-5, c’était Koepka qui était devant et attendait à côté du green.

« Aaron a frappé (son deuxième coup) à 8 pieds et a fait un aigle », a déclaré Parker. « Et il a reçu un joli coup de pouce de Brooks. »

Jarvis était de retour il y a quelques semaines à Grand Cayman, où amis, famille, collègues golfeurs, entraîneurs et dignitaires locaux étaient sur place pour organiser une fête en son honneur. Parmi les personnes présentes figurait Martyn Roper, gouverneur des Caïmans et représentant de la reine pour exercer son pouvoir exécutif.

C’était une occasion festive, destinée à aider à marquer une occasion historique qui verra le drapeau des îles Caïmans flotter la semaine prochaine à Augusta National.

« Le golf n’est pas le sport le plus important ici », a déclaré Jarvis. « Jouer au Masters et au British Open peut, espérons-le, offrir une certaine inspiration, impliquer davantage d’enfants. Et c’est une motivation supplémentaire pour moi de continuer à travailler dur. »