Expérience : j’ai gagné plus de 40 millions de miles aériens

Au milieu des années 80, je vivais à LA – je travaillais dans l’industrie du concert rock, tout juste sorti de l’université. Je trouvais des emplois à court terme en tant que roadie, ou travaillais dans des concerts de sponsoring d’entreprise, avant d’être licencié assez rapidement.

C’est à cette époque que les compagnies aériennes lançaient leurs programmes de fidélité, cherchant désespérément à garantir une coutume régulière. Avant, personne ne se souciait de la compagnie aérienne avec laquelle ils voyageaient – il s’agissait d’obtenir le tarif le moins cher. Les programmes de fidélisation ont radicalement changé les choses. En introduisant des programmes de kilométrage qui récompensaient les voyageurs avec des vols et des hôtels, les compagnies aériennes espéraient fidéliser.

Je prêtais toute cette petite attention à l’époque. Mais à la fin des années 80, le travail s’était tari. Un jour, j’étais dans la file d’attente du chômage lorsque j’ai remarqué une annonce dans USA Today : envolez-vous avec United autour de Thanksgiving, disait-elle, et voyez vos miles de récompense tripler. Plus tard dans la semaine, j’ai lu une note sur un panneau d’affichage dans mon immeuble : un homme du coin vendait des billets d’avion bon marché pour la côte est pour les vacances.

C’est à ce moment-là que j’ai eu mon cerveau. À cette époque, les règles étaient laxistes et les pièces d’identité n’étaient pas vérifiées dans les aéroports avant les vols intérieurs, je pouvais donc faire voler plusieurs personnes sous mon nom. Si je pouvais trouver des tarifs bon marché et des gens prêts à m’aider, je pourrais jouer avec le système. Bien sûr, je devrais dépenser de l’argent pour gagner des miles, mais je pourrais en faire valoir la peine si je le faisais intelligemment.

Je me suis rapidement mis au travail, apprenant comment fonctionnait chaque plan de compagnie aérienne. L’objectif n’était pas de dépenser dépenser, mais d’utiliser mon argent à bon escient. En novembre, j’ai fait voler 20 personnes sous mon nom. Et oui, j’ai dépensé six ou sept mille dollars, mais en un week-end, j’ai accumulé 1 million de points : cela valait 14 billets en classe affaires pour aller où je voulais.

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À ce stade, je ne pouvais pas utiliser mes points. Je pouvais prendre l’avion quelque part, mais je n’avais pas l’argent pour payer le reste du voyage. Quand j’ai réalisé combien de miles je pouvais accumuler en jouant au système, j’ai su que je pouvais me préparer financièrement pour l’avenir.

Souvent, je n’imaginais pas de schéma, mais je prenais les astuces des autres et je les cultivais. Prenez la course du baht thaïlandais. En 2001, un gars a eu cette idée originale. Il s’est rendu compte que vous pouviez voler entre deux villes thaïlandaises pour 8 $ aller-retour. Si vous faisiez l’aller-retour 100 fois, vous seriez au sommet du programme de United.

Sur Air Canada, j’ai pensé que les récompenses pour ce même voyage seraient encore plus importantes. J’ai donc embauché 20 personnes locales pour faire 100 allers-retours pour moi, également sous mon nom. Ils étaient un mélange de riziculteurs de contre-saison et de masseuses. J’ai créé leurs comptes et les ai liés au mien, géré leurs réservations et bien sûr les ai payés. À un moment donné, les autorités ont supposé que je dirigeais une sorte de réseau de trafic de drogue – jusqu’à ce que je leur montre mes feuilles de calcul regorgeant de calculs de kilométrage complexes.

J’ai toujours été totalement ouvert avec tout le monde à propos de mes parcelles, réservant souvent des milliers de billets en une seule transaction. J’ai eu des démêlés avec des avocats du secteur qui ont tenté de m’intimider, en vain. En 20 ans, j’ai accumulé plus de 40 millions de kilomètres.

Ma femme était aussi, parfois, moins que satisfaite de moi. Pendant des années, je me suis assis tard pour réfléchir à des idées, griffonner constamment des calculs. De temps en temps, je l’impliquais. Une nuit – pré-réservations en ligne – nous avons dû réserver 1600 billets par téléphone, dans la limite de trois billets par appel. Je suis sûr que ce n’est pas ce qu’elle a négocié quand elle m’a épousé.

Dans les années 90, ces miles m’auraient facilement valu 500 vols internationaux en classe affaires. Au fil du temps, cependant, les compagnies aériennes ont repris l’avantage. Les points ont été dévalués ; les récompenses ne sont plus fixées à un certain prix. Vous ne pouviez tout simplement pas faire les calculs maintenant. Au cours de ma période de kilométrage maximale, le changement climatique n’était pas un problème prioritaire, il n’a donc eu aucun impact sur ma réflexion. Avec ce que nous savons maintenant, je ne suis pas sûr de vouloir essayer certains des programmes d’achat de masse.

Aujourd’hui, cependant, ma femme et moi pouvons profiter des fruits de notre travail : j’ai encore des kilomètres dans les sept chiffres. Cette année, nous avons fait de la plongée sous-marine en Egypte et en Polynésie française. Ma plus grande peur, ce sont les kilomètres qui me survivent : pourquoi mes enfants devraient-ils s’amuser durement gagnés ?

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