Percer les mystères qui se cachent sous les grottes sous-marines de Floride

Les sources d’eau douce de la Floride étaient l’une des principales attractions de la région avant même que les parcs d’attractions ne jaillissent des marais autour d’Orlando.

(Photo : Photo du Bushranger)

Création des ressorts

Création des ressorts

Avant l’arrivée des conquistadors espagnols dans les années 1500, les Amérindiens utilisaient les sources depuis des milliers d’années. Les récits des conquistadors sur l’eau propre coulant d’énormes trous dans les sols forestiers ont alimenté les légendes sur l’existence de la fontaine de jouvence.

Sur les rives de la rivière Suwannee, White Sulphur Springs est devenue l’une des premières attractions touristiques commerciales de Floride quelques centaines d’années plus tard, lorsque les sources de soufre étaient considérées comme ayant des bienfaits curatifs. L’introduction de bateaux à fond de verre au début des années 1900 a offert aux touristes une vue plongeante sur les sources de la Floride et les vues sous-marines immaculées ont attiré les premiers cinéastes.

Plusieurs films et épisodes télévisés, dont « Sea Hunt » et « The Creature From the Black Lagoon », ont été tournés sous l’eau à Silver Springs, un ensemble de sources dans le comté de Marion.

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Eaux de la Floride

Eaux de la Floride

La Floride contient la concentration la plus dense de sources d’eau douce au monde. Chaque jour, des milliards de gallons d’eau souterraine sont rejetés à la surface à partir des plus de 1 000 sources d’eau douce de l’État. Les sources soutiennent l’économie récréative basée sur l’eau intérieure de la Floride et fournissent un habitat crucial pour la faune aquatique comme le célèbre lamantin de Floride.

La pêche, le kayak, le tubing, la natation et la plongée sous-marine à travers les kilomètres de cavernes sous-marines qui relient les sources à l’aquifère et l’eau de canalisation à la surface attirent des visiteurs du monde entier vers les sources de Floride. Le tourisme de Springs contribue aux économies rurales de l’État.

Malgré son importance pour l’activité touristique de l’État, les sources de la Floride sont au milieu d’une catastrophe environnementale au ralenti.

Le développement, l’augmentation de la population, le changement climatique, le pompage excessif de l’aquifère et la pollution de l’agriculture et des eaux usées ont tous fait des ravages sur les sources de la Floride au cours des dernières décennies. De nombreuses sources ont connu une réduction spectaculaire du débit d’eau. D’autres ont complètement cessé de couler.

L’une des premières victimes connues a été Kissengen Spring. Kissengen Spring déversait à l’origine plus de 20 millions de gallons d’eau par jour dans la rivière de la Paix. Pendant la Seconde Guerre mondiale, le personnel militaire a utilisé la source comme lieu de villégiature, y compris les plateformes de plongée et les bains publics.

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État de l’eau

Les débits d’eau de la source ont régulièrement diminué jusqu’à un filet entre les années 1930 et les années 1950. La source a complètement cessé de couler au début des années 1960. Selon une étude du United States Geological Survey, entre les années 1950 et 1975, les niveaux des eaux souterraines ont été réduits de 60 pieds. L’eau a cessé de couler lorsque le niveau d’eau dans l’aquifère alimentant la source est tombé en dessous de l’élévation de l’évent de la source.

L’approvisionnement en eau de White Sulphur Springs, l’une des plus anciennes attractions touristiques de Floride, a également été interrompu par la chute constante des nappes phréatiques, qui ont cessé de couler pour la première fois en 1977.

La pollution provenant des fosses septiques, des eaux usées, des engrais agricoles et des opérations d’alimentation animale restreintes a rempli les sources d’excédents de nutriments lorsque les aquifères étaient drainés, alimentant la prolifération d’algues dans les sources à travers l’État. D’épais tapis d’algues vertes et velues recouvrent toutes les surfaces sous-marines, remplaçant les fonds blancs et sablonneux et les bosquets ondulants de zostère montrés dans les films des années 1940 et 1950. Les écosystèmes des sources s’effondrent sans la zostère, qui est la pierre angulaire de sources saines.

Il y a tellement d’algues à Silver Springs que les plongeurs volontaires doivent les nettoyer à la main. Les membres de l’équipe de plongée professionnelle de Silver Springs descendent une fois par mois pour brosser les algues du fond des bateaux à fond de verre afin que les clients puissent voir les anciens décors de films sous-marins, que les plongeurs doivent également nettoyer.

Lorsque Jeb Bush, alors gouverneur de Floride, a signé une loi formant la Florida Springs Initiative en 2001, l’État de Floride a officiellement reconnu que la majorité des sources de l’État étaient en péril. L’initiative a offert le premier de nombreux fonds pour la recherche, la surveillance, l’enseignement et l’aide aux propriétaires fonciers pour réduire le débit des eaux usées et des engrais dans les sources et faire face à la diminution des débits des sources.

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Tentatives de restauration

Alors que de nombreuses sources sont en déclin, les efforts de restauration actuels le long de la rivière Crystal alimentée par des sources de la côte du golfe de Floride indiquent que certains dommages pourraient être réparés. Crystal River est le deuxième plus grand groupe de printemps de l’État de Floride. Il y a des décennies, la clarté étincelante de Crystal River en faisait une destination populaire pour la pêche et la plongée sous-marine.

Cependant, dans les années 1960 et 1970, l’urbanisation, le dragage des canaux pour les communautés basées sur des bateaux et la pollution ont déclenché une chaîne d’événements qui ont entraîné l’effondrement des lits de zostères de la rivière et leur remplacement par des couvertures d’algues au cours des décennies suivantes. La visibilité remarquable de Crystal River a diminué au point où elle a rarement dépassé 10 pieds.

Grâce à une combinaison de fonds étatiques et fédéraux, l’organisation communautaire Save Crystal River et l’entreprise de restauration aquatique Sea & Shoreline a retiré plus d’un quart de milliard de livres d’algues et de boue riche en nutriments du fond de Crystal River et a planté plus de 350 000 plantes de zostère au cours des six dernières années.

Avec l’expansion des lits de zostères replantés, la visibilité a augmenté et la région abrite désormais une population toute l’année des végétariens les plus renommés de Floride : les lamantins.

Effets

Bien qu’elle n’ait pas résolu toutes les difficultés de Crystal River, l’initiative de replantation de zostères a été un succès. Le débit d’eau vers les sources de Crystal River est réduit par l’élévation du niveau de la mer et le pompage des eaux souterraines, et l’eau qui en sort devient plus salée.

Bien qu’il reste encore du travail à faire, des améliorations constantes de la clarté de l’eau et une population croissante de lamantins soutiennent une industrie de l’écotourisme florissante et démontrent ce qui peut être accompli lorsque les gouvernements des États et les communautés locales travaillent ensemble pour sauver leurs sources et utiliser les données scientifiques.

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