Reptiles et virus : une nouvelle faculté de l’E&EB dirige la recherche

Avec l’aimable autorisation de Martha Munoz et Brandon Ogbunu

Brandon Ogbunu GRD ’10 et Martha Muñoz, deux des nouveaux membres du corps professoral du département d’écologie et de biologie évolutive, abordent respectivement l’apparition des pandémies et les secrets de l’évolution des salamandres.

Ogbunu et Muñoz, tous deux natifs de New York, ont rejoint la faculté E&EB au cours des deux dernières années et dirigent chacun leur propre laboratoire. Les intérêts de recherche de Muñoz se concentrent sur la biologie des organismes, en travaillant spécifiquement avec les reptiles et les amphibiens, tandis qu’Ogbunu se concentre sur les applications de la biologie évolutive à la médecine et aux maladies.

« Je suis arrivé à l’université et, au cours de ma première semaine, j’ai entendu parler de l’explosion cambrienne. » dit Muñoz. « Imaginez passer 18 ans sans savoir qu’Hallucigenia et Anomalocaris existaient et que ceux-ci peuvent être liés – en général tous ces fossiles cambriens – à des lignées existantes. Toute ma compréhension de mon existence a explosé, et j’ai su immédiatement, sur-le-champ, que je voulais apprendre sur le monde du point de vue de l’évolution, de ce point de vue du temps profond, et du point de vue d’une théorie qui unifie toutes les dimensions. de biologie ».

Muñoz attribue son enfance à New York comme l’un des facteurs qui ont contribué à sa décision de poursuivre dans le domaine de l’écologie et de la biologie évolutive. Elle a expliqué qu’en grandissant, elle visiterait le musée d’histoire naturelle, le zoo du Bronx et les jardins botaniques. Ces excursions ont déclenché une « envie de voir la nature dans son contexte, à sa place ».

Plus tard dans la vie, Muñoz a ajouté qu’elle avait participé à des recherches sur le terrain en Indonésie, faisant des expéditions de plongée sous-marine pour en savoir plus sur divers organismes. Cette expérience de recherche et d’observation tangibles l’a amenée à devenir biologiste de terrain en plus d’être universitaire.

Ogbunu a expliqué qu’il a également découvert officiellement le domaine de l’écologie et de la biologie évolutive tout en poursuivant ses études de premier cycle. À cette époque, il était un grand consommateur d’écrits scientifiques, en particulier des œuvres de Stephen J. Wolf et de Jane Goodall, et formait son identité de scientifique et de professionnel.

En plus de ses propres expériences académiques, il a ajouté que l’épidémie de VIH/SIDA a également influencé la trajectoire de sa carrière. Après avoir terminé ses études universitaires, il a participé à une bourse Fulbright aux États-Unis au cours de laquelle il a mené des recherches sur le paludisme au Kenya.

« Cela a renforcé ma compréhension de l’écologie et de l’évolution comme essentielles si nous voulons faire de réelles percées contre la maladie », a déclaré Ogbunu. « J’ai compris la relation entre l’écologie, l’évolution et la maladie, et j’ai vu cela se manifester de différentes manières : le problème de la résistance aux médicaments, le problème de l’émergence de la maladie. À ce moment-là, le domaine formel qui fusionnait le raisonnement évolutif et écologique avec la maladie était nouveau.

Auparavant, Muñoz et Ogbunu ont enseigné respectivement à Virginia Tech et à l’Université Brown. Lorsqu’on leur a demandé pourquoi ils avaient choisi de venir à Yale, les deux chercheurs ont mentionné la croissance passionnante et dynamique de l’Université en raison des investissements récents dans les programmes scientifiques et la recherche.

Muñoz a expliqué que son raisonnement était en partie « phylopatrique » et en partie dû à la nature « électrique » de la scène scientifique à Yale. Elle appréciait également le fait que l’écologie et la biologie de l’évolution constituaient son propre département à Yale et qu’en plus de ses fonctions de professeure adjointe, elle pouvait participer à la recherche et à la conservation au Peabody Museum.

Ogbunu a également parlé de son expérience positive en tant qu’étudiant diplômé à Yale et de la nature collaborative du département comme raisons de revenir en tant que professeur adjoint.

« Je pense que Yale est un endroit, comme c’était le cas lorsque j’étais étudiant diplômé, qui accueille et encourage la collaboration, la pollinisation croisée et la pensée originale. » dit Ogbunu.

Selon Ogbunu et Muñoz, l’une des facettes les plus importantes du département E&EB de Yale est sa faculté et ses chercheurs. Ogbunu a souligné que ses collègues, qui sont au sommet de leurs domaines respectifs, sont intellectuellement généreux, serviables et toujours heureux de collaborer.

Muñoz a expliqué que sa recherche est « motivée » par l’observation suivante : « L’évolution se déroule de manière inégale ». En d’autres termes, elle cherche à comprendre pourquoi certains traits et lignées semblent inertes dans le temps alors que d’autres changent rapidement. Elle travaille avec des reptiles et des amphibiens pour comprendre comment leur comportement et leurs interactions avec leur environnement peuvent déterminer le rythme et l’ampleur de l’évolution de leur espèce.

Dans un e-mail au News, Tasman Rosenfeld ’22 a écrit que sa partie préférée du travail avec Muñoz est «d’avoir l’opportunité d’être entouré de dizaines de [his] animaux préférés (salamandres) la plupart des jours de la semaine.

Henry Camarillo GRD ’24, un étudiant diplômé du laboratoire Muñoz, a loué la capacité de Muñoz à apporter son «enthousiasme et sa passion pour la biologie évolutive dans son mentorat».​​

« En un mot, je décrirais le Dr Muñoz comme holistique », a écrit Brooke Lee Bodensteiner GRD ’24, étudiante diplômée du laboratoire Muñoz. « Elle a une incroyable capacité à comprendre les éléments de quelque chose comme étant interconnectés et explicables par référence à l’ensemble, et je veux dire cela dans le sens de la façon dont elle aborde la science, l’éducation et le mentorat. »

Ogbunu se concentre sur le problème fondamental des microbes et des cancers résistants aux médicaments. Il cherche à comprendre comment les microbes et les virus évoluent afin d’utiliser ces informations pour éventuellement développer de meilleurs traitements et plans de réponse aux pandémies.

La pandémie a offert à Ogbunu une autre étude de cas : comment des agents pathogènes comme le SRAS-CoV-2 émergent-ils ? Alors que la communauté scientifique comprend l’existence de mutations et de variantes, Ogbunu a expliqué qu’il reste encore beaucoup à découvrir lorsqu’il s’agit de modéliser comment diverses mutations fonctionnent ensemble pour modifier le comportement et les caractéristiques d’un agent pathogène.

Les scientifiques émettent des hypothèses fondamentales sur le fonctionnement de l’évolution et sur la manière dont elle peut éclairer les prédictions sur le comportement des virus, selon Ogbunu. Cependant, il a ajouté que la pandémie a montré que les hypothèses fondamentales qui encadrent les attentes actuelles pourraient devoir être affinées. Ses recherches visent à comprendre les lacunes de ces hypothèses fondamentales et à créer des «règles» plus précises pour l’évolution des agents pathogènes.

« Ma partie préférée du laboratoire est la culture diversifiée et engageante et l’atmosphère chaleureuse et encourageante », a écrit Andrea Ayala, boursière postdoctorale au laboratoire Ogbunu. « Dr. Ogbunu se consacre au développement de ses mentorés et est un mentor inspirant et brillant. Je suis honoré d’avoir l’opportunité de travailler sous sa direction. »

Ogbunu a rejoint Yale en 2020 et Muñoz en 2019.

SELIN NALBANTOGLU