Sea Women of Melanesia — outils de changement dans le Pacifique Sud

Les Sea Women of Melanesia forment des femmes locales pour surveiller et évaluer les impacts du blanchissement généralisé des coraux sur certains des récifs les plus menacés au monde en utilisant la science et la technologie marines.

PORT MORESBY, Papouasie-Nouvelle-Guinée — Pour la plupart des gens, les palmes, les masques et les combinaisons en néoprène sont des équipements de loisirs. Mais pour le groupe à but non lucratif SeaWomen of Melanesia, Champion of the Earth de cette année pour l’inspiration et l’action, ils sont les outils du changement.

Vêtus d’équipements de plongée, les plus de 30 membres du groupe examinent la santé des récifs coralliens fragiles qui entourent la Mélanésie, un groupe de nations insulaires du Pacifique Sud. Leur objectif : enseigner aux femmes locales des compétences en plongée sous-marine et en biologie afin qu’elles puissent surveiller la santé des récifs coralliens et créer et restaurer des aires marines protégées.

« Je me souviens de la première fois où je suis allé parler à un village de pêcheurs pour essayer de recruter des femmes pour rejoindre notre programme », se souvient Israelah Atua, membre des SeaWomen. « Ils ne voulaient même pas nous entendre. Mais nous les avons convaincus que la conservation marine est nécessaire pour protéger tous nos moyens de subsistance. »

Les SeaWomen travaillent dans ce que l’on appelle le Triangle de Corail, qui couvre quelque 5,7 millions de kilomètres carrés entre la Grande Barrière de Corail et les archipels insulaires de Mélanésie et d’Asie du Sud-Est. Débordant de vie marine, c’est l’une des premières destinations mondiales pour le tourisme sous-marin et abrite une importante industrie de la pêche. Il est également exceptionnellement menacé par l’augmentation des populations humaines et les niveaux de déchets.

Les récifs coralliens du monde entier sont assiégés par le changement climatique, la surpêche et la pollution. Depuis 2009 seulement, près de 14% des coraux du monde ont disparu, selon un récent rapport du Programme des Nations Unies pour l’environnement (PNUE). Beaucoup de ceux qui restent sont en danger.

Des récifs sains sont essentiels pour résister aux impacts du changement climatique, y compris l’acidification des océans et les événements extrêmes. Mais le rapport montre qu’à moins que des mesures drastiques ne soient prises pour limiter le réchauffement climatique à 1,5 °C, une diminution de 70 à 90 % des coraux vivants sur les récifs pourrait se produire d’ici 2050.

La bonne nouvelle est que les récifs coralliens sont résilients et peuvent se rétablir si l’environnement marin est préservé. L’initiative SeaWomen, dirigée par la Coral Sea Foundation, travaille depuis 2018 dans les îles Salomon et en Papouasie-Nouvelle-Guinée pour promouvoir la restauration des récifs coralliens et soutenir la création de zones d’interdiction de pêche. Il soutient également les zones marines protégées dans les deux pays, afin de garantir une vie halieutique abondante sur laquelle les villageois pourront compter à l’avenir.

Les SeaWomen modifient simultanément les discours sur le rôle d’une femme dans sa communauté et ses opportunités de leadership.

« Avoir une femme dans la communauté qui peut plaider en faveur du processus de réserve marine et de la conservation marine, dans une langue locale, est important pour faire passer les premiers messages sur l’importance des aires marines protégées », a déclaré Andy Lewis, directeur exécutif de la Fondation de la mer de corail. « Il ne peut y avoir de travail de conservation effectué dans ces pays sans une reconnaissance explicite de la culture indigène. »

Pour les SeaWomen, combiner les connaissances autochtones avec la science est au cœur de leur engagement avec les communautés. Apprendre des membres de la communauté sur les endroits où le poisson est le plus abondant à une certaine période de l’année, ou faire correspondre le changement de couleur des récifs coralliens avec les données d’enquêtes sous-marines, ou comprendre comment les marées peuvent changer en fonction du changement climatique est important pour la sensibilisation qu’ils font pour démontrer la valeur de la préservation et des aires marines protégées.

Mais également, disent les SeaWomen, elles remettent en question les conventions autochtones sur le rôle d’une femme dans son foyer, sa communauté et la société.

« Quand vous formez une femme, vous formez une société », a déclaré Evangelista Apelis, une SeaWoman et codirectrice du programme SeaWomen basé en Papouasie-Nouvelle-Guinée. « Nous essayons d’éduquer les femmes, de faire participer les femmes, afin qu’elles puissent ensuite revenir en arrière et avoir un impact sur leurs propres familles et leur société également. »

Les SeaWomen suivent une formation rigoureuse en sciences marines, qui est complétée par une formation pratique aux techniques d’étude des récifs et à l’écologie des récifs coralliens. Ensuite, ils apprennent à plonger.

« Ce que j’aime le plus dans mon travail, c’est de pouvoir découvrir la beauté du monde sous-marin », a déclaré Apelis. « Avant de descendre, vous imaginez toutes sortes de choses mais la réalité est encore plus fascinante – les poissons, les naufrages… c’est comme si tout prenait vie. » Chacune des SeaWomen est soutenue par une certification de plongée sous-marine reconnue internationalement et a appris à utiliser le GPS, les caméras sous-marines et la vidéo pour étudier les populations de poissons et de coraux sur les récifs du Triangle de corail. Leur travail depuis 2018 a conduit à des propositions pour plus de 20 nouvelles aires marines protégées dans les eaux de Papouasie-Nouvelle-Guinée et des Îles Salomon.

« Les récifs coralliens sont un sanctuaire pour la vie marine et soutiennent les économies d’innombrables communautés côtières », a déclaré Inger Andersen, directrice exécutive du PNUE. « Les récifs coralliens sont vitaux pour l’avenir de notre planète et le travail effectué par les SeaWomen pour protéger ces magnifiques écosystèmes diversifiés est tout simplement inspirant. »

Pour Naomi Longa, chef d’équipe pour les SeaWomen dans la province de l’ouest de la Nouvelle-Bretagne en Papouasie-Nouvelle-Guinée, aider à créer des réserves marines signifie qu’elle n’est pas seulement une chef de file dans sa communauté, mais qu’elle fixe également un cap pour l’avenir. Alors que les pressions démographiques sur les terres ajoutent au stress sur la mer, le programme de réserve marine est un investissement dans le bien-être à long terme des communautés vulnérables aux stress et aux chocs.

« En fait, nous économisons de la nourriture pour la génération future », a-t-elle déclaré. « Il y a des espèces en train de disparaître, donc certaines des espèces qui vivent dans ces réserves marines pourraient être les seules espèces qui resteront lorsque nos générations futures seront nées. » — Nouvelles de l’ONU