Un archéologue du Wisconsin faisait de la plongée sous-marine pour le plaisir. Elle a trouvé un canot de 1 200 ans coulé.

Une pirogue a émergé mardi du lac Mendota de Madison pour la première fois en 1200 ans.

Une équipe de plongeurs et d’archéologues l’a soigneusement extrait des sédiments du lac à 27 pieds sous l’eau et l’a tiré sur une plage du quartier de Spring Harbor, sous les acclamations des historiens et des habitants des environs.

Le moment était historique. Découvert cet été par une archéologue de la Wisconsin Historical Society alors qu’elle faisait de la plongée sous-marine pour le plaisir, il s’agit de la plus ancienne pirogue entièrement intacte du Wisconsin.

« Je suis très souvent sous l’eau », a déclaré Tamara Thomsen, archéologue maritime et maître instructrice de plongée sous-marine pour l’Association professionnelle des instructeurs de plongée, qui l’a repérée en juin. « Je n’ai jamais vu ça sous l’eau (avant) et je ne pense pas que j’y reviendrai un jour dans ma carrière. »

Le canot était utilisé vers 800 après JC, selon la datation au carbone que les archéologues ont effectuée sur un morceau de bois avant qu’il ne soit retiré du lac. Maintenant qu’il est hors de l’eau, les experts sont enthousiasmés par ce que le bateau pourrait leur apprendre sur les premiers Amérindiens qui vivaient dans la région de Madison à l’époque et ont construit des monticules d’effigie qui parsèment encore le paysage aujourd’hui.

 » Quatre-vingt-dix-neuf pour cent des archives archéologiques sont des déchets – des choses cassées, des choses que les gens ont jetées. Nous trouvons rarement quelque chose qui a été perdu ou déposé dans son ensemble « , a déclaré James Skibo, archéologue d’État.

La Société historique élabore un plan pour soulever un canot fragile

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Embauché il y a à peine quatre mois en tant que meilleur archéologue de la Société historique, le personnel de Skibo souligne que sa détermination et sa curiosité sont les facteurs moteurs de l’opération complexe visant à tirer le fragile canot du fond du lac.

Lorsque Skibo a commencé à la Société historique, les gens mentionnaient la découverte de Thomsen sans détour. Au début, Thomsen elle-même pensait qu’il avait probablement été construit par des scouts dans les années 1950. Mais lorsque les résultats de la datation au carbone sont revenus, son extraction est soudainement devenue une question urgente.

Des experts ont déclaré à l’équipe de la Société historique que depuis que le canot avait été découvert par les courants, des algues et d’autres organismes commençaient à s’infiltrer dans le bois. Le temps était compté, a déclaré Amy Rosebrough, une archéologue terrestre.

« Ils ont dit que s’il n’était pas soulevé, il se désintégrerait assez rapidement. Alors tout est passé à la vitesse supérieure », a-t-elle déclaré. L’essentiel était : « Si le canot doit être sauvé, il doit être élevé.

Skibo et d’autres ont travaillé sept jours sur sept au cours des six dernières semaines pour planifier l’ascenseur de mardi. Des collègues ont dit qu’il avait commencé à leur demander : « Qu’est-ce que vous avez en canoë aujourd’hui ?

Les plongeurs ont dragué le canot de boue à l’avance et ont glissé une grande élingue en dessous. Mardi, ils ont attaché des sacs gonflables jaunes et pompé de l’air pour élever le bateau de 15 pieds de long à la surface de l’eau.

Les plongeurs du bureau du shérif du comté de Dane, ainsi que Skibo, Thomsen et d’autres étaient dans l’eau pour s’assurer que tout se passait bien. Le canot reposait sur une pente, avec environ 4 pieds de différence de profondeur d’un bout à l’autre, et ils voulaient l’élever uniformément.

Ensuite, il y avait les conditions de l’eau. Madison a vu un ciel bleu et des températures dans les années 30 et 40 pendant la majeure partie de la journée de mardi, ainsi que des vents qui ont créé des vagues de 3 pieds sur le lac Mendota.

Un bateau a remorqué lentement le canoë jusqu’à la rive – en allant à environ 1 mph – pour s’assurer qu’il ne se brise pas dans les vagues. Une fois en eau peu profonde, les plongeurs et les archéologues l’ont emmené à pied jusqu’à la plage.

Pour le transporter à terre, l’équipage utilisait une longue échelle métallique surmontée de carrés de mousse. Ensuite, il a été placé dans un camion et a été escorté par la police jusqu’à un centre de conservation.

Là, il restera dans une cuve de produits chimiques spéciaux pendant deux ans. Sous l’eau pendant si longtemps, le canoë « se transformera en goo » si les archéologues ne remplacent pas l’eau dans les cellules par une sorte de résine, a déclaré Rosebrough.

À Spring Harbor Beach mardi, quelques dizaines de spectateurs – des voisins curieux, le personnel de la Société historique et même le maire de Madison, Satya Rhodes-Conway – se sont rassemblés pour regarder les bateaux se rapprocher du rivage. Ils ont applaudi une fois que les plongeurs l’ont livré indemne sur la plage.

Christian Overland, directeur et PDG de la Société historique, était parmi eux.

« C’est excitant, c’est humiliant », a-t-il déclaré quelques instants après que le canoë ait été chargé dans un camion. « C’est aussi impressionnant, avec beaucoup de respect pour nos nations tribales. »

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Les constructeurs de monticules d’effigie étaient les prédécesseurs de Ho-Chunk

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Les Amérindiens qui auraient pêché dans le lac Mendota à partir des mêmes types de pirogues sont les prédécesseurs de la nation Ho-Chunk, ont déclaré des experts.

Vers l’an 800, une époque connue sous le nom de période du Sylvicole supérieur, les habitants de la région de Madison étaient des chasseurs-cueilleurs qui ont construit des milliers de grands monticules d’effigie en terre. Ils auraient également commencé à cultiver certaines cultures, a déclaré Rosebrough.

Les populations commençaient à croître avec l’invention de l’arc et des flèches, et elles étaient au bord d’un boom : le maïs deviendrait bientôt une culture majeure, a déclaré Rosebrough, un expert de premier plan sur les constructeurs de monticules d’effigie dans le Wisconsin.

« C’est une société au bord d’une grande transition », a-t-elle déclaré.

La découverte du canot permettra aux chercheurs de se renseigner sur les pratiques de pêche de la population ainsi que sur la façon dont ils se déplaçaient à travers le pays, car le canot aurait été utilisé pour le transport.

« Nous avons supposé qu’ils pêchaient dans le lac Mendota. Maintenant, nous savons qu’ils pêchaient dans le lac Mendota et nous avons une idée de la façon dont ils pêchaient dans le lac Mendota », a déclaré Rosebrough.

Regarder le canoë sous l’eau a déjà offert quelques informations. Les pierres de forme ovale trouvées enterrées dans le canoë étaient probablement des outils de pêche connus sous le nom de plombs de filet, et les archéologues pensent qu’elle aurait pu être sculptée avec un processus impliquant du feu, du charbon et des outils en pierre.

La découverte est un autre rappel de la durée pendant laquelle les Amérindiens ont vécu dans le Wisconsin avant l’arrivée des Européens, a déclaré Bill Quackenbush, responsable de la préservation de l’histoire tribale de la nation Ho-Chunk.

« Madison avait une occupation humaine remontant à la dernière période glaciaire », a-t-il déclaré. « Beaucoup de gens ne comprennent pas très bien cela, l’histoire chargée et depuis combien de temps cela remonte ici. »

Quackenbush a supervisé un projet visant à aider les jeunes Ho-Chunk à construire leur propre pirogue pour en apprendre davantage sur leur culture.

Pour l’ensemble de la population, l’ascenseur en canoë de mardi a été l’occasion de se rappeler à quel point nous sommes similaires à nos ancêtres, a déclaré l’archéologue Felipe Avila.

« C’est la même chose que nous faisons aujourd’hui – les gens vont encore pêcher tous les week-ends », a-t-il déclaré alors qu’il se tenait sur la rive du lac bleu étincelant. « Les gens sont des gens. Ils vont être attirés par les beaux endroits. »

Suivez Sophie Carson sur Twitter à @SCarson_News.

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