Une jeune mère persévère pour obtenir son diplôme de Rutgers tout en naviguant dans le parcours autistique de son bébé

Les étudiants qui viennent à l’université plus tard dans la vie décrivent souvent ce processus comme un voyage. Mais peu ont voyagé aussi loin – géographiquement ou émotionnellement – ​​que Cassie Botnick.

« J’ai commencé au collège communautaire en 2010, puis je suis parti et j’ai déménagé en Californie, puis je suis revenu, puis j’ai déménagé en Thaïlande, puis dans les îles Vierges, puis en Floride, puis aux Fidji, puis à Saint-Kitts », explique le comté de Monmouth 29 -Age. « Puis je suis tombée enceinte et je suis retournée dans le New Jersey. »

Et ce fut le véritable début d’un voyage encore plus long, un trek qui l’a amenée d’instructeur de plongée insouciante à parent célibataire, star des médias en ligne et défenseur de l’autisme.

« Ça a été un voyage », admet-elle.

Tout a commencé lorsque, après son retour à la maison en 2019, Botnick s’est réinscrite au Brookdale Community College – trois semaines après l’accouchement, elle a obtenu son diplôme d’associé. Puis, grâce au programme national de l’Université Rutgers, elle a obtenu son baccalauréat. « Je pensais que j’allais être à la maison maintenant avec un bébé de toute façon, alors pourquoi pas? » dit-elle en riant.

Assistant à des cours en ligne pendant la pandémie, Botnick a fait de sa petite fille, Luna, une partie régulière, bien que virtuelle, de sa carrière Rutgers.

« Elle serait dans ma classe sur Zoom avec son bébé sur ses genoux, et elle participerait toujours plus que quiconque », déclare Robin Gaby Fisher, qui vient de prendre sa retraite en tant que coordinatrice du programme de journalisme Rutgers. « C’est une jeune femme incroyable – ambitieuse, aventureuse, intelligente. C’est une jeune femme spéciale et une écrivaine formidable.

Une grande partie de ces écrits concernait Luna, qui jouait déjà dans le blog en ligne populaire de Botnick, des vidéos et plusieurs comptes de médias sociaux, notamment TikTok et Instagram. Au début, les messages de Botnick racontaient principalement les hauts et les bas quotidiens d’être une mère célibataire aimante et une étudiante occupée.

Cela a changé peu de temps après le premier anniversaire de Luna, lorsque Botnick a remarqué des tics inhabituels et des bizarreries comportementales. « Elle n’avait pas de mots, elle faisait des mouvements répétitifs comme battre des bras – même à 13 mois, je pouvais voir qu’elle était différente », dit-elle.

Au lieu de l’ignorer, Botnick a pris rendez-vous avec son pédiatre. Il soupçonnait l’autisme – un diagnostic officiellement confirmé six mois plus tard.

« Plus vous le savez tôt, mieux vous vous portez », dit calmement Botnick maintenant. « Savoir que ma fille est autiste m’aide à être un meilleur parent. Au lieu d’être frustré, je me rappelle juste que son cerveau est câblé différemment, elle traite les choses différemment.

« Un diagnostic à cet âge est très inhabituel », note Kate E. Fiske, professeure agrégée de clinique à la Rutgers Graduate School of Applied and Professional Psychology. « Pour un parent, attraper ces signes dès le début – c’est très impressionnant. Et importante. Ces années sont cruciales et un diagnostic précoce peut vraiment changer la trajectoire. »

Après une telle nouvelle, certains parents ont peut-être abandonné l’école pendant un certain temps, voire disparu. Au lieu de cela, Botnick a augmenté sa charge de travail et la visibilité de sa petite famille. Maintenant, l’ancienne voyageuse du monde est dans un autre type de voyage avec sa fille – celle qu’elle a intitulée « Traveling the Lunaverse », et fait la chronique sur ses sites de médias sociaux de plus en plus populaires (son compte TikTok compte à lui seul plus de 600 000 abonnés).

D’une honnêteté rafraîchissante, les messages de Botnick vont de conseils ensoleillés pour d’autres parents (« Cinq choses qui apportent de la joie à mon tout-petit autiste ») à de sérieuses mises à jour sur la santé de Luna. Une évolution récente et qui donne à réfléchir ? Des « micro-crises » rapides de quelques secondes. Botnick avait d’abord remarqué que Luna avait ces minuscules contractions et avait sorti son téléphone pour les filmer. Après les avoir vus, un neurologue a ordonné des IRM – qui ont révélé une croissance sur le cerveau de Luna.

Cela a conduit à d’autres tests et à des mois d’anxiété. (La dernière bonne nouvelle – c’est un kyste, pas une tumeur.) Botnick a géré les montagnes russes de l’inquiétude avec un soutien émotionnel de sa famille, des sorties occasionnelles avec des amis et beaucoup d’attitudes positives. « C’est qui je suis en tant que personne », dit-elle. « Le stress à propos de l’avenir va juste vous submerger. Je dois être positif, pour moi et ma fille.

Les parents d’enfants autistes sont plus stressés que pratiquement n’importe quel groupe de parents, dit Fiske. « Vous pouvez donner tellement de vous-même que vous pouvez sentir qu’il ne reste plus rien pour vous-même. C’est pourquoi il est important de prendre le temps de faire les choses que vous voulez, de vous donner de la joie.

Botnick trouve de la joie dans ses histoires sur les réseaux sociaux, en espérant qu’elles élèveront les autres.

« J’ai toujours été très ouverte et honnête en ligne, et je pense que cela a aidé les gens à se sentir moins seuls, à réaliser que c’est bien de parler de choses », dit-elle. « Mon objectif après l’obtention de mon diplôme est de recommencer à voyager et d’élever Luna à travers le monde, en partageant nos voyages avec les autres. Honnêtement, je pense que notre aventure ensemble ne fait que commencer.

« Je sais qu’elle va finir par devenir une sorte de journaliste de voyage, parcourant le monde avec ce petit », prédit Fisher.

Mais d’abord, sa mère doit monter sur scène et décrocher ce diplôme. Botnick est prêt. Et Luna aussi.

« Elle est avec moi depuis que j’ai postulé pour la première fois chez Rutgers, quand elle était dans mon ventre », dit Botnick. « Elle a été là à chaque étape avec moi, et quand je monterai pour obtenir ce diplôme, je veux qu’elle marche avec moi. Je lui ai déjà commandé un petit bonnet et une robe assortis.